Culebra

Island Paradise

A small paradise lies 17 miles east of Puerto Rico and 12 miles west of St. Thomas – Culebra island. Culebra (which means Snake Island in Spanish). This gem of an island – seven by four miles – boasts one of the oldest wildlife refuges in the United States. Culebra, like Vieques Island, was used by the U.S.Navy for military exercises, until 1976. Since then, the U.S. Army Corps of Engineers has performed restoration activities in Culebra under the Formerly Utilized Defense Sites Program. Today, it’s a rural retreat and nature preserve — part of the Culebra National Wildlife Refuge– one of the oldest under the U.S. Fish and Wildlife Service (c. 1909).

Accessible only through ferry boat from Fajardo or small plane from San Juan and Ceiba, Culebra is a local vacation spot for many Puerto Ricans and international tourists as well. About 1,800 people live in this municipality of turquoise beaches and white sand. The municipality boasts the only ecological public school in Puerto Rico. The building that houses the school takes advantage of the sun and the wind for energy.

The principal harbor, Ensenada Honda, is considered to be one of the most secure hurricane harbors in the Caribbean. In Culebra you can snorkel, dive and swim in miles of unspoiled beaches which are also a critical habitat to green turtles in their nesting season. Sandy shores, wetlands and mangrove forests are home to pelicans and seagulls among other species that I have spotted in my visits to the island.
Culebra is an arid island with no rivers or streams, all of which creates an unique ecosystem. Cactus grow among tropical trees and palms. Most beaches are a short distance from its main town, Dewey. In Culebra there are no luxury hotels, no casinos, no traffic, and no loud noises (except for the occasional small plane). The island gets its water from the “Big Island” (Puerto Rico) via Vieques. Because of the lack of run-off from streams and rivers, Culebra boasts crystal clear waters with sixty feet of visibility on a bad day! Also, the island hosts one of the most beautiful beaches in the world, Playa Flamenco, which is part of the Blue Flag program.  However if you are looking for a secluded spot, Playa Zoni, which sits at the bottom of a tall cliff might be your best option. A pristine and tranquil beach, Zoni is also a turtle nesting area as it happens to be my favorite beach in this paradise island.

About the author: Brenda Reyes Tomassini joined EPA in 2002. She is a public affairs specialist in the San Juan, Puerto Rico office and also handles community relations for the Caribbean Environmental Protection Division.

Editor's Note: The opinions expressed here are those of the author. They do not reflect EPA policy, endorsement, or action, and EPA does not verify the accuracy or science of the contents of the blog.

Please share this post. However, please don't change the title or the content. If you do make changes, don't attribute the edited title or content to EPA or the author.

Isla Paradisíaca

Un pequeño paraíso yace a 17 millas al este de Puerto Rico y 12 millas al oeste de St. Thomas: la isla de Culebra. Culebra es una gema en el Caribe con una extensión territorial de siete millas por cuatro millas de ancho y posee uno de los refugios de vida silvestre más antiguo de los Estados Unidos. Culebra, al igual que Vieques, fue utilizado por la Marina estadounidense para ejercicios militares hasta 1976. Desde entonces, el Cuerpo de Ingenieros de los Estados Unidos realiza labores de restauración bajo el programa de Lugares de Defensa Utilizados Anteriormente (FUDS, por sus siglas en inglés). Hoy, Culebra es un retiro rural, parte de la Reserva Nacional de Vida Silvestre de Culebra-una de las de mayor antigüedad bajo el Servicio Federal de Pesca y Vida Silvestre (desde 1909)

Accesible solo por barco desde Fajardo o avión pequeño desde San Juan y Ceiba, Culebra es el lugar favorito para vacacionar de muchos puertorriqueños y turistas internacionales. Cerca de 1,800 personas residen en esta isla municipio de arenas blancas y playas turquesas. Culebra posee la única escuela pública ecológica de Puerto Rico. En esta paneles solares se nutren del abundante sol y turbinas eólicas del viento que sopla en la isla casi todo el año.

La bahía principal de Culebra, Ensenada Honda, es considerada una de las más seguras en todo el Caribe, lo cual es muy importante en la temporada de huracanes. Esta pequeña isla paradisíaca ofrece al visitante espacios prístinos en donde nadar y bucear pero que a su vez también son hábitat crítico de tortugas en su temporada de desove. En Culebra también hay manglares y zonas pantanosas desde donde se pueden avistar pelícanos y gaviotas, tal como he podido ver en mis visitas a la isla.

Culebra posee una superficie árida ya que no cuenta con ríos o quebradas, lo cual resulta en un ecosistema único. Los cactus crecen junto a palmas tropicales y árboles frutales. Casi todas las playas están a corta distancia de su ciudad principal, Dewey. En Culebra no hay hoteles de lujo, casinos, tráfico ni ruidos (excepto el ocasional de los aviones). La isla recibe su abasto de agua potable de la “Isla Grande” como los residentes de Culebra llaman a Puerto Rico. La ausencia de escorrentías permiten ver el fondo del mar hasta 60 pies de profundidad en días soleados en playas como Flamenco, la cual es parte del Programa Bandera Azul Hay otros lugares más retirados como Playa Zoni, una playa tranquila y de aguas prístinas ubicada al fondo de un acantilado,que es mi favorita en esta isla paraíso.

Sobre la autor: Brenda Reyes Tomassini se unió a la EPA en el 2002. Labora como especialista de relaciones públicas en la oficina de EPA en San Juan, Puerto Rico donde también maneja asuntos comunitarios para la División de Protección Ambiental del Caribe.

Editor's Note: The opinions expressed here are those of the author. They do not reflect EPA policy, endorsement, or action, and EPA does not verify the accuracy or science of the contents of the blog.

Please share this post. However, please don't change the title or the content. If you do make changes, don't attribute the edited title or content to EPA or the author.