Condado Lagoon

The Lagoon

One of my earliest childhood memories while riding in the car with my parents is the Condado Lagoon boardwalk. Back in the late 1970’s, this area was a local hangout. Filled with noise and street vendors who operated from trucks converted into food stands, the Condado Lagoon boardwalk was the place to go at night from Thursdays to Saturdays. On Monday the area was littered with food residue and trash, many of which were dumped or dragged into the lagoon. The place was also known for its foul odors from grease from the food stands and raw sewage going into the body of water from houses in the nearby Condado neighborhood.

The Condado Lagoon encompasses an area of 102 acres and flows into both The Atlantic Ocean and the San Juan Bay and is part of the San Juan Bay Estuary. In the late 1950’s, 20 percent of its total area was dredged for the development of an arterial avenue. Dredging activities destroyed sea grasses and mangroves, which are essential habitat and nursery, respectively, for some marine species.

The health hazards associated with the water quality of the Condado Lagoon prompted the Puerto Rico government to construct a sanitary sewer system to service the structures that were discharging their raw sewage into the water body. This effort, and the enlargement of the Dos Hermanos Bridge to increase water flow into the lagoon, significantly improved the water quality of the area. In addition, in the late 1970s, the Environmental Quality Board addressed the noise problem and issued cease and desist orders to those discharging into the lagoon or storm sewers.

Now over 300 species, including birds, reptiles, amphibians and tropical fishes, are associated with the Lagoon and its mangrove habitat, including 124 species of fish. The Lagoon includes coral reefs that are home to sponges, starfish and sea urchins and other fish and marine invertebrates. Turtles and manatees now make the Condado Lagoon their “hangout.”

Moreover, efforts conducted by the San Juan Bay Estuary Program, EPA and NOAA have led to restoration of the red mangrove forest. Nearly 750 volunteers have planted 1,389 plantules of red mangroves since 2005. After street vendors were relocated in the early 1980’s a new boardwalk was built. Two years ago the Condado Lagoon Jaime Benitez State Park was inaugurated providing ample space for outoor activities, such as the Estuary’s Green Movie Night, and non-motorized aquatic sports. Now driving along the lagoon boardwalk is a real scenic drive.

About the author: Brenda Reyes Tomassini joined EPA in 2002. She is a public affairs specialist in the San Juan, Puerto Rico office and also handles community relations for the Caribbean Environmental Protection Division.

Editor's Note: The opinions expressed here are those of the author. They do not reflect EPA policy, endorsement, or action, and EPA does not verify the accuracy or science of the contents of the blog.

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La Laguna

Cuando era niña me encantaba salir a pasear con mis padres en su auto.  Uno de mis recuerdos más tempranos era pasar frente al paseo de la Laguna del Condado.  A fines de los años 1970 este lugar era uno muy frecuentado por personas que acudían a congregarse para compartir tarde en la noche.  De jueves a sábado el lugar se llenaba de ruido y concesionarios de comida que vendían comida a los asistentes.  Los lunes la basura flotaba sobre la laguna.  Durante muchos años fue harto conocido que los negocios descargaban grasas a la laguna.  Esto, junto a las residencias que descargaban sin infraestructura sanitaria, hacían del lugar uno mal oliente.

La Laguna del Condado-que es parte del Estuario de la Bahía de San Juan- posee una superficie de 102 acres y fluye hacia el Océano Atlántico y la Bahía de San Juan.  A fines de los años 1950 fue dragado el 20% de su área para el desarrollo de una avenida.  Estas actividades de dragado destruyeron mangles y praderas de yerbas marina, esenciales para el nacimiento y crecimiento de algunas especies marinas.

El riesgo que representaba a la salud pública la pobre calidad del agua de la Laguna impulsó al gobierno de Puerto Rico a construír un sistema de infraestructura sanitaria y así eliminar las descargas sanitarias.  Este esfuerzo, junto con el ensanchamiento del Puente Dos Hermanos para aumentar el flujo de agua hacia la laguna, mejoró significativamente la situación.  Además a fines de los años 1970, la Junta de Calidad Ambiental de Puerto Rico trabajó con el problema del ruido y emitió órdenes de cese y desista a aquellos que descargaban en la Laguna o en las alcantarillas cercanas.

Hoy día sobre 300 especies, incluyendo aves, reptiles, anfibios y peces tropicales han hecho de la Laguna y sus mangles su hogar.  En los arrecifes de coral de la Laguna se pueden encontrar esponjas marinas, estrellas de mar y erizos.  Igualmente, tortugas y manatíes se congregan en la Laguna.

Los esfuerzos realizados por el Programa del Estuario de la Bahía de San Juan, EPA y NOAA han resultado en la restauración de un bosque de mangle rojo.  Desde el 2005 cerca de 750 voluntarios han sembrado 1,389 plántulas de mangle.  Luego que los vendedores ambulantes fuesen relocalizados a principios de los 1980’s,  se construyó un nuevo paseo lineal.  Hace dos años se inauguró El Parque de la Laguna del Condado Jaime Benítez.  Allí grandes y chicos cuentan con áreas en dónde jugar y practicar deportes acuáticos no-motorizados.  Ahora pasear frente a la Laguna es un verdadero viaje escénico.

Sobre la autor: Brenda Reyes Tomassini se unió a la EPA en el 2002. Labora como especialista de relaciones públicas en la oficina de EPA en San Juan, Puerto Rico donde también maneja asuntos comunitarios para la División de Protección Ambiental del Caribe.

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