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All Bottled Up

About the author: Brenda Reyes Tomassini joined EPA in 2002. She is a public affairs specialist in the San Juan, Puerto Rico office and also handles community relations for the Caribbean Environmental Protection Division.

image of squished plastic bottleLast night, while shopping with my family, my three year-old son asked an employee for a recycling bin to dispose of a plastic bottle he had been drinking water from. Needless to say, the store clerk was baffled by the request of such a young citizen. Unfortunately, neither the store nor the shopping center had recycling bins, despite the fact that thousands of people visit the mall on a daily basis. I had to take the bottle home with me.

While recycling has increased in various municipalities throughout the island, and outreach efforts by non-profit groups and environmental agencies such as EPA have made an impact on citizens, widespread recycling at public places is still not very common in Puerto Rico. A recent article in The Economist analyzes the fact that while recycling is good for the environment, it is costly due to the meticulous process of manual separation. Some countries and cities, concerned about those costs, are shipping the materials to other parts of the world where manual labor is less expensive.

Materials like aluminum, steel, paper and glass are easy to recycle and cost-effective due to the high cost and damage to the environment caused by mining and refining the raw materials. Recycling aluminum has turned into a profitable business, even for individuals who collect cans. These monetary incentives are having an impact. For example, in recent beach and river cleanups, aluminum cans are not among the commonly found items. Plastic bottles and related items, however, are easily found. While most glass is recyclable and some states provide an incentive for those who return glass items, it is not feasible in every place and I find myself collecting these at every cleanup too.

Even though the plastic industry has developed a series of markers to identify recyclable plastics, not all municipal and state programs recycle them. While researching some information for this blog, I learned that plastic needs to be meticulously separated. Even a small amount of the wrong type of plastic can ruin the melt of recycled plastic.

In our house, we recycle at a rate of 40% (sometimes it can be more) and we try our best to practice the 3 R’s. I think it is time to stress the first R: Reduce more. That way I won’t have to take a plastic bottle home to recycle it anymore.

Editor's Note: The opinions expressed here are those of the author. They do not reflect EPA policy, endorsement, or action, and EPA does not verify the accuracy or science of the contents of the blog.

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Botella

Sobre la autor: Brenda Reyes Tomassini se unió a la EPA en el 2002. Labora como especialista de relaciones públicas en la oficina de EPA en San Juan, Puerto Rico donde también maneja asuntos comunitarios para la División de Protección Ambiental del Caribe.

Anoche, mientras estaba de compras con la familia, mi hijo de tres años le solicitó a la empleada de una tienda de ropa un envase de reciclaje para depositar una botella plástica. La empleada quedó perpleja con semejante solicitud, más aún proviniendo de un niño. Desafortunadamente, ni la tienda ni el centro comercial contaban con envases de reciclaje. Aún cuando el centro comercial es visitado por cientos de cientos de personas diariamente no cuenta con envases que promuevan el reciclaje. Tuve que guardar la botella y llevármela a casa.

Aunque el reciclaje ha incrementado en varios municipios de la isla mediante los esfuerzos de grupos comunitarios y agencias ambientales como la EPA, los envases de reciclaje en lugares públicos no son algo común en Puerto Rico. Un artículo reciente en The Economist analiza el hecho que aunque el reciclaje es bueno para el medioambiente, este resulta costoso por el proceso de separación tan meticuloso que conlleva lo que se traduce en que el costo a los municipios y cidudades es alto y por ende no reciclan. Es por esto que algunos países y ciudades, preocupados por estos costos, envian sus materiales a reciclar a otros lugares donde la mano de obra es más barata.

Algunos materiales como el aluminio, el metal, papel y vidrio son más fáciles de reciclar y resultan costo efectivos por que le daño al medioambiente causado por la extracción en minas y la refinería de materiales vírgenes es mucho mayor. El reciclaje de aluminio es un negocio muy rentable, inclusive para las personas, quienes guardan sus latas de este material y obtienen una ganancia, en vez de reciclarlas. Estos incentivos económicos tienen un impacto en el medioambiente. En limpiezas que he participado recientemente ya no encuentro latas de aluminio. Sin embargo, encuentro muchos artículos de plástico como botellas y cubiertos. Aunque el vidrios es reciclable y algunos estados proveen un incentivo por botella si es devuelto a un centro de acopio, esto no es posible en todos los lugares y me encuentro cada vez más recogiendo vidrio en las limpiezas costeras.

La industria del plástico ha desarrollado una serie de indicadores para identificar los que son reciclables, pero no todos los municipios o estados reciclan todo tipo de plástico. Mientras buscaba información para este blog, aprendí que el proceso de separación del plástico es muy específico. Una pequeña cantidad del plástico erróneo puede dañar la mezcla de plástico a ser reciclado.

En nuestro hogar reciclamos generalmente un 40% (a veces es más) y tratamos de practicar las 3 R. Pero creo que de ahora en adelante tendré que enfatizar más en la R de Reduce y así no tendré que regresar a cas con otra botella plástica para poner en el envase del reciclaje.

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