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Glaciares y Cambio Climático

2009 September 10

“Se están derritiendo los glaciares de forma alarmante?” “Es el cambio climático real?” estas son dos de las preguntas más frecuentes que me hacen estudiantes y personas externas al campo ambiental. Y es que los cambios en los glaciares son el indicador por excelencia para medir el cambio climático. Sin embargo, viviendo en un lugar tan caluroso como el Caribe, los glaciares parecen ser un fenómeno lejano para muchas personas como yo.

image of rock with the words \"Ice Limit\" and the date \"1916\" carved into itRecientemente tuve la oportunidad de visitar Alaska en un crucero y conocer de cerca las implicaciones del cambio climático en los glaciares. En Juneau, capital de Alaska, visité el Glaciar Mendenhall cuya disminución es notable. Mientras escalaba en el bosque pluvial aledaño al glaciar nuestra intérprete de bosque nos mostró el Centro de Información original del Servicio Forestal. . Este está ubicado a más de 10 millas de donde se encuentra hoy el glaciar. Una piedra sepultada entre los árboles marca el límite del hielo en el año 1916. Este bosque y el glaciar pertenecen a la Reserva Nacional Tongass, el bosque más grande de los Estados Unidos.

El Glaciar Mendenhall mide 12 millas de largo y se encuentra cediendo desde 1750. De 1951 a 1958 el glaciar, que es parte de Juneau, ha retrocedido 1,900 pies (580m). Desde 1958 al presente ha recedido 1.75 millas (2.82 km) lo que resultó en la creación del Lago Mendenhall en donde flotan enormes pedazos de hielo. En el año 2004 el Glaciar retrocedió 600 pies y en 2007 otros 500 pies.

Los glaciares se forman en áreas que reciben cantidades exorbitantes de lluvia y la temperatura es baja. Cuando la nieve se acumula, se compacta en capas y esas capas a su vez forman hielo sólido. Los glaciares cubren el 10% de la superficie terrestre, la misma cantidad de tierra destinada a la agricultura a nivel mundial. Los glaciares y el hielo polar almacenan más agua que todos los ríos y lagos del mundo combinados con la atmósfera. Cuando se derriten, el nivel del mar aumenta impactando las comunidades costeras y las islas. Sus efectos pueden ser serios ya que inundan humedales y otras tierras bajas

En Juneau, el Canal Gastineu se convierte en un humedal en tempranas horas de la mañana para luego ser inundado con agua en las tardes. Sin embargo el canal es cada día menos navegable por el aumento en sedimentos, no por la ausencia de agua. Al buscar información sobre este curioso fenómeno encontré que esto es consecuencia directa del derretimiento y retracción del Glaciar Mendenhall. De continuar esta tendencia, es posible que en un futuro el canal pueda ser un relleno de tierra seca.

Ciertamente el cambio climático está sucediendo y es un fenómeno tangible. Nuestra agencia continúa su labor de educar a la ciudadanía sobre los efectos dañinos a la salud y al medioambiente causados por los gases de invernaderos. Aunque muchos de estos programas son voluntarios, los estados y las industrias se encuentran arduamente buscando formas de reducir su huella de carbón. Le invito a que tome nota sobre sus actividades diarias y encuentre como puede reducir su contribución a los gases de invernadero.

Sobre la autor: Brenda Reyes Tomassini se unió a la EPA en el 2002. Labora como especialista de relaciones públicas en la oficina de EPA en San Juan, Puerto Rico donde también maneja asuntos comunitarios para la División de Protección Ambiental del Caribe.

Editor's Note: The opinions expressed in Greenversations are those of the author. They do not reflect EPA policy, endorsement, or action, and EPA does not verify the accuracy or science of the contents of the blog.

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